Missione su Titano

Dragonfly

Decennio di esplorazioni

I prossimi anni saranno molto importanti per l’esplorazione spaziale. Il rover Perseverance è già atterrato su Marte e ha iniziato a condurre operazioni scientifiche. Entro la fine dell’anno verranno lanciati il ​​telescopio spaziale James Webb di nuova generazione, il Double Asteroid Redirection Test (DART) e la sonda Lucy (la prima missione sugli asteroidi troiani di Giove).

Prima della fine del decennio, verranno inviate missioni anche su Europa (luna di Giove) e Titano (la più grande luna di Saturno) per estendere la ricerca di segni di vita nel nostro sistema solare. Su Titano la NASA prevede di lanciare Dragonfly entro il 2026, con arrivo previsto nel 2034.

Segni di una Terra primordiale

Titano è un analogo della Terra primordiale e può fornire indizi su come potrebbe essere sorta la vita sul nostro pianeta. Durante la sua missione, Dragonfly esplorerà diversi ambienti, dalle dune organiche al pavimento di un cratere da impatto, dove l’acqua liquida e i complessi materiali organici fondamentali per la vita una volta sono esistiti insieme per forse decine di migliaia di anni.

I suoi strumenti studieranno fino a che punto è progredita la chimica prebiotica. Studieranno anche le proprietà atmosferiche e superficiali della luna e il suo oceano sotterraneo e le riserve di liquidi. Inoltre, gli strumenti cercheranno prove chimiche di vite passate o esistenti.

Prelievo di campioni

Dragonfly atterrerà prima nei campi di dune equatoriali “Shangri-La”, che sono terrestremente simili alle dune della Namibia nell’Africa meridionale. Esplorerà questa regione con brevi voli, e altri più lunghi, fino a 8 chilometri, prelevando campioni da aree interessanti.

Raggiungerà poi il cratere da impatto Selk, dove ci sono prove dell’esistenza di acqua liquida del passato e di sostanze organiche – le molecole complesse che contengono carbonio, combinate con idrogeno, ossigeno e azoto –, che costituiscono la ricetta per la vita.

Carta di identità di Titano

Questa luna di Saturno ha un’atmosfera a base di azoto come la Terra. A differenza del nostro pianeta, però, su Titano si formano nuvole che fanno piovere metano. Altre sostanze organiche si formano nell’atmosfera e cadono come neve leggera. I processi meteorologici e superficiali di Titano hanno prodotto composti organici complessi, energia e acqua simili a quelli che, come detto, potrebbero aver innescato la vita sul nostro pianeta.

Titano è più grande del pianeta Mercurio ed è la seconda luna più grande del nostro sistema solare. Mentre orbita attorno a Saturno, si trova a circa 1,4 miliardi di chilometri dal Sole, circa 10 volte più lontano della Terra. Poiché è così lontano dal Sole, la sua temperatura superficiale è di circa -179 gradi Celsius.

Ritorno sulla Terra

Il piano della NASA è di esplorare Titano inviando sulla superficie della luna un drone a propulsione nucleare. Si pensa anche di riportare i campioni prelevati sulla Terra, utilizzando risorse raccolte sul posto.

Di solito, le missioni verso corpi celesti distanti devono portare con sé abbastanza propellente per il viaggio di ritorno (il che significa molta massa aggiunta e costi più elevati) o avere una batteria nucleare che possa fornire energia per diversi anni.

La missione Dragonfly farà affidamento su un generatore termoelettrico a radioisotopi multi-missione (MMRTG), dove il calore causato dal lento decadimento radioattivo del plutonio genera elettricità.

Una volta depositati sulla superficie di Titano, un lander e un veicolo di risalita potrebbero assistere la missione Dragonfly ricevendo campioni raccolti dal drone.

Il lander potrebbe fornire metano liquido e carburante a ossigeno liquido (creato dal ghiaccio locale) per il veicolo di risalita. Questo veicolo verrebbe quindi caricato con campioni raccolti da Dragonfly e poi riportato sulla Terra.

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