Se dovessimo scoprire l’esistenza della vita intelligente oltre la Terra, la prima domanda che è più probabile che ci porremo è la seguente: “Come possiamo comunicare?”. I progressi nelle tecnologie di telerilevamento hanno rivelato che la stragrande maggioranza delle stelle nella nostra galassia ospita pianeti e che molti di questi esopianeti sembrano in grado di ospitare acqua liquida sulla loro superficie, un requisito essenziale per lo sviluppo della vita, almeno per come noi la conosciamo. La probabilità che almeno uno di questi miliardi di pianeti abbia prodotto vita intelligente sembra abbastanza favorevole, tanto da dedicare un po’ di tempo per capire come dire “ciao”.

Un team internazionale di ricercatori guidato da Jonathan Jiang del Jet Propulsion Laboratory della NASA ha pubblicato un articolo sul server di prestampa arXiv.org che descrive in dettaglio un nuovo modo per creare un messaggio destinato a extraterrestri. L’articolo di 13 pagine, dal titolo “Faro nella Galassia”, vuole essere un’introduzione di base alla matematica, alla chimica e alla biologia necessarie per contattare gli extraterrestri. I ricercatori hanno incluso un piano dettagliato per trasmettere il messaggio e hanno proposto come destinazione stelle vicino al centro della nostra galassia. È importante sottolineare che la trasmissione include anche un indirizzo di ritorno che aiuterà gli ascoltatori alieni a individuare la nostra posizione nella galassia, in modo che possano, si spera, dare il via a una conversazione interstellare.

Nozioni di base sui messaggi

Ogni messaggio interstellare deve rispondere a due domande fondamentali: cosa dire e come dirlo. Quasi tutti i messaggi che gli esseri umani hanno trasmesso nello spazio finora iniziano con una lezione di base di scienze e matematica, due argomenti che sono presumibilmente familiari sia anche agli extraterrestri. Se una civiltà al di là del nostro pianeta è in grado di costruire un radiotelescopio per ricevere il nostro messaggio, probabilmente sa qualcosa sulla fisica. Una cosa molto più difficile da fare è come codificare questi concetti nel messaggio. L’uso di lingue umane è fuori questione per ovvie ragioni, ma lo sono anche i nostri sistemi numerici. Sebbene il concetto di numeri sia quasi universale, il modo in cui li rappresentiamo come numeri è del tutto arbitrario. Questo è il motivo per cui si sceglie di scrivere il messaggio utilizzando la grafica raster, o bitmap (v. immagine qui sotto).

Comunicare con la grafica raster

La filosofia del bitmap per la comunicazione interstellare risale al messaggio di Arecibo. È un approccio logico: la natura on/off, presente/assente di un codice binario sembra essere riconosciuta da qualsiasi specie intelligente. Ma la strategia non è priva di difetti. Quando lo scienziato pioniere della ricerca per l’intelligenza extraterrestre (SETI) Frank Drake ha progettato un prototipo del messaggio di Arecibo, ha inviato il messaggio binario per posta ad alcuni colleghi, tra cui diversi premi Nobel. Nessuno di loro è stato in grado di capirne il contenuto e solo uno ha capito che il binario doveva essere una bitmap. Se alcuni degli umani più intelligenti faticano a comprendere questa forma di codifica di un messaggio, sembra improbabile che un extraterrestre se la passerebbe meglio.

Informazioni scientifiche

Nel 2017 Vakoch e i suoi colleghi hanno inviato il primo messaggio interstellare che trasmette informazioni scientifiche a una stella vicina. Anch’esso era codificato in binario, ma evitava le bitmap per un design del messaggio che esplorasse i concetti di tempo e onde radio facendo riferimento all’onda radio che trasportava il messaggio. Jiang ei suoi colleghi hanno scelto un’altra strada. Hanno basato gran parte del loro progetto sulla trasmissione Cosmic Call del 2003 dal telescopio Yevpatoriaradio in Ucraina. Questo messaggio presentava un “alfabeto” bitmap personalizzato creato dai fisici Yvan Dutil e Stéphane Dumas come linguaggio protoalieno progettato per resistere agli errori di trasmissione.

Dopo una trasmissione iniziale di un numero primo per contrassegnare il messaggio come artificiale, il messaggio di Jiang usa lo stesso alfabeto alieno per introdurre il nostro sistema numerico in base 10 e la matematica di base. Con questa procedura, il messaggio usa la transizione spin-flip di un atomo di idrogeno per spiegare l’idea del tempo e indicare quando la trasmissione è stata inviata dalla Terra, introdurre elementi comuni dalla tavola periodica e rivelare la struttura e la chimica del DNA . Le pagine finali sono probabilmente le più interessanti per gli extraterrestri, ma anche le meno capibili perché presuppongono che il destinatario rappresenti gli oggetti allo stesso modo degli umani. Queste pagine presentano uno schizzo di un uomo e una donna, una mappa della superficie terrestre, un diagramma del nostro sistema solare,

“Conosciamo la posizione di oltre 50 ammassi globulari”, afferma Jiang. “Se esiste una civiltà avanzata, pensiamo che, se conoscono l’astrofisica, conoscono anche le posizioni degli ammassi globulari, quindi possiamo usarle come coordinate per individuare la posizione del nostro sistema solare”.

Inviare o no i messaggi?

Jiang ei suoi colleghi propongono di inviare il loro messaggio dall’Allen Telescope Array nel nord della California o dal Five-Hundred-Meter Aperture Spherical Radio Telescope (FAST) in Cina. Dopo la recente distruzione del telescopio Arecibo a Porto Rico, questi due radiotelescopi sono gli unici al mondo che stanno considerando i ricercatori SETI. Al momento, però, entrambi i telescopi sono in grado solo di ascoltare il cosmo, non di parlargli. Jiang riconosce che dotare uno dei due telescopi dell’attrezzatura necessaria per trasmettere il messaggio non sarà banale. Ma farlo è possibile e dice che è in corso discussioni con i ricercatori di FAST su come realizzarlo.

Se Jiang e i suoi colleghi avessero la possibilità di trasmettere il loro messaggio, hanno calcolato che sarebbe meglio farlo a marzo o ottobre, quando la Terra si trova a un angolo di 90 gradi tra il Sole e il suo obiettivo al centro della Via Lattea. Ciò massimizzerebbe le possibilità che il messaggio non si perda nel rumore di fondo della nostra stella ospite. Ma una domanda molto più profonda è se dovremmo inviare un messaggio.

Gli extraterrestri di messaggistica hanno sempre occupato una posizione controversa nella più ampia comunità SETI, che si concentra principalmente sull’ascolto di trasmissioni aliene piuttosto che sull’invio della nostra. Per i detrattori del “SETI attivo”, la pratica è una perdita di tempo nella migliore delle ipotesi e una scommessa esistenzialmente pericolosa nella peggiore. Ci sono miliardi di obiettivi tra cui scegliere e le probabilità che inviamo un messaggio al pianeta giusto al momento giusto sono molto basse. Inoltre, non abbiamo idea di chi potrebbe essere in ascolto. E se diamo il nostro indirizzo a una specie aliena che vive con una dieta di ominidi bipedi?

“Io non vivo nella paura di un’orda di invasori, ma le altre persone sì. E solo perché non condivido la loro paura non rende le loro preoccupazioni irrilevanti”, afferma Sheri Wells-Jensen, professore associato di inglese alla Bowling Green State University ed esperta di questioni linguistiche e culturali associate alla progettazione di messaggi interstellari. “Solo perché sarebbe difficile ottenere un consenso globale su cosa inviare o se dovremmo inviare non significa che non dovremmo farlo”.

Nonostante le insidie, molti insistono sul fatto che i potenziali benefici del SETI attivo superano di gran lunga i rischi. Il primo contatto sarebbe una delle occasioni più importanti nella storia della nostra specie, e se aspettiamo che qualcuno ci chiami, potrebbe non accadere mai. Per quanto riguarda il rischio di annientamento da parte di un alieno spaziale malevolo bisogna dire che abbiamo fatto saltare la nostra protezione già da molto tempo. Qualsiasi extraterrestre in grado di arrivare sulla Terra sarebbe più che in grado di rilevare prove di vita nelle firme chimiche presenti della nostra atmosfera o nella radiazione elettromagnetica che è fuoriuscita dalle nostre radio, televisioni e sistemi radar nel secolo scorso. Voi che ne pensate?

*Daniel Oberhaussu/Scientific American