La sonda degli Emirati arabi

Emirati arabi su Marte

Per la prima volta, una sonda degli Emirati Arabi Uniti ha raggiunto Marte. Si tratta di Hope Mars (chiamata anche Emirates Mars mission), lanciata il 19 luglio 2020 e entrata in orbita attorno al pianeta rosso il 9 febbraio 2021 alle 16:41, azionando i suoi propulsori per 27 minuti per rallentare abbastanza da scivolare in un’orbita ellittica di cattura attorno all’equatore del pianeta.

La missione ha il compito di monitorare la meteorologia e la climatologia marziana, di studiare gli scambi energetici che avvengono nella bassa atmosfera del pianeta e di investigare le specie chimiche negli strati più alti dell’atmosfera, al di sopra dei 100 km di altitudine. Studierà anche come l’ossigeno atmosferico e l’idrogeno sfuggono nello spazio.

Tre sono gli s...

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Come nasce una stella

Come nasce una stella

Materiale sparso che brillerà

Le stelle si formano dalla condensazione del gas e della polvere presenti nelle nubi interstellari, ossia gli agglomerati di materia esistenti nello spazio. Quando si formano fluttuazioni di densità causate per esempio dall’espansione dei residui delle supernovae, può avvenire la condensazione.

Si verifica se la nube possiede una massa minima per cui le forze gravitazionali prevalgono sulla pressione interna della nube che si oppone alla contrazione (derivante per esempio dall’agitazione termica, dai moti turbolenti, dalla presenza di campi magnetici).

La condensazione ha luogo nelle nubi interstellari grandi, dense e fredde: calcoli teorici stabiliscono un valore critico per la massa della nube (detto massa di Jeans) oltre il quale può avveni...

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Cos’è un pianeta?

Cosa è un pianeta?

Definizione da vocabolario

Il termine pianeta ha subito negli ultimi anni una continua ridefinizione, testimoniata dalle modifiche apportate dai dizionari e dalle enciclopedie.

L’antica definizione che considera pianeta un “corpo che brilla di luce solare riflessa e orbita attorno al Sole” si è rivelata sbagliata quando sono stati scoperti altri pianeti al di fuori del Sistema solare.

A questo punto si è posto riparo semplicemente generalizzando la definizione fino a considerare pianeti i corpi che ruotano attorno a stelle generiche piuttosto che esplicitamente soltanto attorno al Sole.

Ma la questione è stata tutt’altro che risolta, perché sono stati individuati corpi con massa planetaria ma isolati nello spazio, ossia non in orbita attorno a stelle!

A ciò ...

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Dal Big Bang alla nascita della Terra

La Terra e il Sole

L’Universo prima e dopo

C’è stato un lungo periodo di tempo durante il quale il Sole, la Terra e tutti gli altri pianeti del nostro sistema solare non esistevano. Durante questo tempo l’Universo è nato e si è evoluto, dando vita a stelle, galassie, sistemi stellari e forse alla vita da qualche parte.

Soltanto dopo tanti miliardi di anni si sono formati il Sole e la Terra (circa 4,5 miliardi di anni fa), prima non erano che idee, ipotesi. Quando il Sole scomparirà, e con esso la Terra, l’Universo proseguirà la sua evoluzione, senza più i corpi celesti a noi più familiari. C’è quindi stato un prima e ci sarà un dopo la presenza della Terra, periodi in cui tutto c’era e tutto proseguirà.

Ma come sono andate le cose prima che si formassero il Sole e la Terra?

Piccolo ...

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Cos’è un’onda gravitazionale

Onda gravitazionale

Finalmente scoperte

Nel 2015, dopo che Einstein 100 anni prima le aveva previste teoricamente nell’ambito della sua teoria della relatività generale, le onde gravitazionali sono state finalmente scoperte, a seguito di una caccia che durava ormai da decenni. A causa del fatto che le onde gravitazionali sono molto deboli, tutti i tentativi per individuarle erano infatti andati a vuoto.

Cosa sono le onde gravitazionali

Secondo la teoria della relatività generale di Einstein le onde gravitazionali sono perturbazioni dello spazio-tempo che viaggiano nell’Universo alla velocità della luce. Ma da cosa sono prodotte?

Ogni massa presente nel Cosmo genera attorno a sé uno spazio-tempo curvo; se poi questa massa si muove in modo accelerato perturba la curvatura e in questo modo dà vit...

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Il primo racconto di un viaggio sulla Luna

Guerra stellare ante litteram

Già nel II secolo d.C. si raccontavano storie di alieni e di viaggi spaziali: A true story (Storia vera), scritto dallo scrittore e filosofo siro di lingua greca antica Luciano di Samosata racconta una guerra tra gli abitanti del Sole e della Luna. La mitologia antica ci dice dunque che l’umanità si è chiesta già da tempo cosa potrebbe esistere tra le stelle.

La prima guerra stellare della storia appartiene pertanto alla letteratura greca. In forma di parodia, A true story racconta le avventure fantastiche dell’autore, che nella prima parte si ritrova immischiato nella battaglia tra gli abitanti della Luna, o seleniti, e gli abitanti del Sole...

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Esiste la vita nell’Universo?

Vita nell'Universo

Possibili mondi nel cosmo

Mentre si osserva il cielo notturno, sgombri da altri pensieri, è naturale porsi la seguente domanda: “Siamo soli nell’Universo?”. Grazie alle nuove tecnologie e, soprattutto, ai telescopi spaziali lanciati negli ultimi anni sono stati scoperti più di 4.400 pianeti extrasolari (per una lista dettagliata e continuamente aggiornata degli esopianeti scoperti, clicca qui), e alcuni con caratteristiche molto particolari. Considerando la vastità del cosmo è molto probabile che ne possano esistere milioni, se non miliardi sparsi nell’universo: la possibilità che da qualche altra parte, oltre che sulla Terra, si sia sviluppata la vita è, pertanto, concreta.

Che tipo di vita potrebbe esistere su un mondo diverso dal nostro, per esempio con due o tre soli invec...

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Dio, il tempo e l’Universo

Dio nell'Universo

Investigare la trama del Cosmo

Nell’ambito della religione, l’intervento di un Dio creatore avviene al di fuori del tempo e dello spazio, cioè trascende le nostre azioni. Se rimaniamo nell’immanente, bisogna domandarci se le leggi della fisica sono in grado, non soltanto di spiegare la struttura dell’Universo, ma anche il ruolo della nostra presenza nel Cosmo.
L’ordine dell’Universo è frutto del caso o di un progetto preciso?
Indagando la trama nascosta del Cosmo possiamo sperare di dare una risposta a questa domanda?

Dove non arriva la religione, può forse arrivare la fisica.

Se tutto fosse fermo, il tempo ci sarebbe ancora? Una risposta definitiva a questa domanda ci aprirebbe le porte al soprannaturale...

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Il Cosmo nascosto

Materia oscura

L’Universo è in larghissima parte non osservabile, perché soltanto per il 4% è costituito da materia ordinaria, quella di cui sono composti gli esseri viventi, le stelle, i pianeti. Tutto il resto non è visibile. Esiste inoltre una forma di energia sconosciuta responsabile dell’espansione accelerata dell’Universo.

Comprenere la natura di queste due componenti oscure dell’Universo è di cruciale importanza per sapere quale sarà il suo destino ultimo: se da un lato, infatti, la materia oscura aumenta l’attrazione gravitazionale, dall’altro l’energia oscura dilata sempre più lo spazio tra le galassie.

Energia oscura

Le osservazioni ci consegnano uno scenario alquanto imprevedibile, e che probabilmente molte persone non conoscono: l’Universo è composto per il 96% di co...

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I misteri del tempo

Il mistero del tempo

Tempo assoluto

Alla fine del 19° secolo il tempo era considerato una grandezza fisica misurabile, che poteva essere rappresentata geometricamente in modo molto semplice e intuitivo mediante una retta, per ogni punto della quale corrisponde un istante.

Fissato sulla retta un tempo iniziale, i punti sulla sua destra rappresentano il futuro e quelli sulla sua sinistra il passato. Secondo la concezione newtoniana, lo scorrere del tempo era indipendente dai processi e dagli eventi che si verificano nell’Universo e da questi non poteva essere influenzato.

Si tratta dell’idea di tempo assoluto, che si accorda con la nostra intuizione del tempo derivante dalle esperienze di tutti i giorni.

Il mistero della velocità della luce

Nel 1881, un esperimento sulla velocità della luce, ...

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